出门问问:告诉我,你想要什么

你有多久没用过Siri了?从2011年苹果公司的这项语音功能与iPhone 4S同步推出,它就一直是一个“试用”功能—用户们调戏它、用它编段子,找奇怪的Bug,但就是不会正常使用它,因为实在是对Siri的效果放心不下。现在,至少在中国,已经很少有用户还会使用它了。

与期望能回答用户所有问题的Siri不同,出门问问是一款专注于生活信息检索的语音搜索软件。它以自然语音替代了关键词进行输入,输出的答案也不再是传统的网页链接,而是直接给用户一个通过语义分析后得到的“理想答案”。

你可以向它询问“附近哪里有500元以内的酒店可以住宿”,它会给出你所在位置周边所有500元以内看着还算靠谱的酒店信息,然后你可以通过出门问问直接下单并完成预订。

“Siri做的是一个大而全的产品。我们给自己的产品进行了使用场景定位,在与Siri有了区别的同时,技术难度也随之降低,这是我们认为的语音搜索比较正确的探索方式。”

李志飞希望通过提供优秀的移动语音搜索技术让出门问问脱颖而出

对于缺少资源的创业公司而言,出门问问一开始就选择专注在一个领域。除了预订酒店住宿、飞机票以外,出门问问提供的内容还包括500多个其他的生活服务信息类别。比如,身边的医院和派出所,团购信息,城市交通状况,旅游攻略,天气状况等等。

在李志飞看来,除了定位在生活信息领域以外,出门问问最大的特点就是它直接给用户想要的结果。移动搜索和PC搜索在搜索的方式上有了很大的不同,以前PC搜索不会搜索很多的导航地图类POI(Point of Interest)信息—可以在导航地图上搜索到的周边信息,但是在移动的环境下,这些内容的搜索量得以变大;再加上出门在外打字很不方便,用户的需求又得不到现有技术的满足,这都给了李志飞这样的创业者以想象空间。

在美国约翰霍普金斯大学念博士的时候,李志飞就从事着与机器翻译、自然语言处理和语音识别相关的研究工作。毕业以后,他进入谷歌研发部门做研发科学家,并主要负责了谷歌翻译项目的工作。“那个时候博士毕业生去工业界大多数都是做软件开发工程师去了,我很幸运在谷歌从事的还是和博士期间研究内容相近的工作,这给了我更多深入了解这个领域的机会。”李志飞对《第一财经周刊》说。

2011年,在谷歌工作了近两年半以后,李志飞选择开始独立创业。

因为之前的工作经验和研究背景,在没有一行代码的情况下,他从红杉资本真格基金那里拿到了两百万美元的天使投资。和大多数从谷歌出去创业的人一样,李志飞也希望自己的公司能够成为一家技术驱动的公司。所以,从去年成立到现在,整个团队80%的精力都花在了技术研发上。

李志飞认为,最大的技术瓶颈还在于如何处理好语音的识别和语义的分析。虽然出门问问的用户们都讲的是中文,但是各个地方的口音都不一样,而李志飞的湖南口音显然是其中让语音识别软件比较头疼的一类口音。

此外,由于用户查询信息的时候多数在户外,如何将街道上、酒吧里的背景噪音和用户语音分离也是李志飞团队在语音识别技术上所面临的挑战。语义分析的难度也完全不亚于语音识别。当用户要表达同一个意思的时候,有很多种不同的说法,不同的人也有不同的表达习惯,譬如当用户讲“附近哪里有工行”和“工商银行附近有没有”时,都是想表达同一个意思,而出门问问需要准确地理解每一种表达方式背后所隐藏的含义。

另外有的时候同一个词在不同的语境下面也会有歧义,譬如说“南航”,在航空公司里面表示南方航空公司,在学校里面却代表的是南京航空航天大学,优秀的语义分析技术需要能够将这两者所代表的含义区别开。

在目前中国的创业公司里,出门问问是唯一一家拥有自己开发的语音识别系统、语义分析系统和后端的应用搜索技术的公司。从空白开始到建立三个模块,他们只花了不到一年的时间。

根据李志飞自己提供的数据,在生活信息检索这个垂直门类里,出门问问的语音识别准确率比科大讯飞要好4%到5%,大概在94%左右,而语义分析也有 90%以上的准确率。“总的来说,我们同Siri、百度语音搜索相比,尤其在比较复杂的语义分析上面,要比它们做得好很多。”李志飞这样认为。

今年4月出门问问通过微信平台正式发布,成为微信众多公共账号中的一员。直到7月初在参加“腾讯合作伙伴大会”时被腾讯推荐为“十大微信公众账号” 后,出门问问才开始获得更多用户及媒体的关注。随后易信上线,出门问问成为了易信平台首批4个推荐公共账号之一,被放在了非常醒目的推荐首页。到现在,出门问问已经推出自己的手机应用。

和这些互联网巨头合作对出门问问团队来说并不容易,开发者往往有很多限制,产品的很多地方都没法做深度的优化。李志飞也有同样的感受,“如果一直依赖于微信或易信的话,很多东西没法做到最好,我们还是希望有自己独立的用户。”这意味着出门问问必须开发自己独立的App,也是他们现在正在从事的工作。

微信和易信只是出门问问目前面对终端消费者的载体而已,而出门问问还和大众点评高德地图、美团、携程等40多家公司有着合作关系。合作形式分为两种,一种是出门问问把第三方公司的数据和内容接入到自己的产品上来,另外一种是把出门问问的技术嵌入到其他公司的应用中去。

目前,Android版大众点评网的语音搜索已经开始使用出门问问的技术,而在出门问问之前的合作方,是这个行业里被认为技术较为领先的科大讯飞。李志飞表示,科大讯飞最开始为大众点评做的语音识别引擎是没有语义分析功能的,因此当你对着手机问:“附近有没有川菜”时,哪怕语音识别是对的,但仍然无法显示出任何结果。使用出门问问语音搜索的Android版大众点评上线以后,语音搜索量比以前多了3倍。

和国内大多数拿到百万级美元投资的创业公司比起来,出门问问的扩张速度并不算快。团队目前也不过20余人,李志飞希望从一开始就能把公司的基因搭好。公司有7人是来自斯坦福、密歇根等名校的海归,而国内的工程师,也大多来自南大、浙大等名校。

但是更大的压力或许来自用户的认可,从4月份上线到现在,出门问问总共累计的用户数量不超过30万,这个数量显然还不足以支撑以“搜索”作为出发点的创业公司寻找到适合自己的商业模式,而户外场景下的语音搜索需求是否真实存在也还不得而知。

对于这家正在进行新一轮1000万美元融资的创业公司来说,或许是时候该拿出点资金雇佣市场推广人员来塞满他们的办公室了。

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