FibroTouch:三个博士创业,用什么征服150家医院

3个清华博士的技术已经征服了150家医院的市场份额。

文 | 郭文

2009年底博士即将毕业的时候,为了商量之后做什么的问题,邵金华、孙锦、段后利三个人又凑到了一起。

他们三个从进入清华大学读本科时就是同专业同宿舍的好朋友。后来在读研时,邵金华去了更加细分的生物医学工程专业,而孙锦、段后利两人则继续学习自动化。

在读书期间,邵金华看到的一篇关于“瞬时弹性成像”的学术论文让三个人找到了共同目标:论文中所提到的瞬时弹性成像技术主要是指在医学检测中,用低频剪切波来检测器官的硬度,从而通过硬度完成对器官弹性程度的判断。

这种技术应用到市场上,即为能够检测组织弹性的医疗器械。由于大部分病变组织会表现为在组织弹性上同健康组织的差异,这项技术在医学上有广阔的应用前景。结合自身的专业所长,三人一拍即合决定创业。“创新中国2014”的终极对决上,最后一个出场展示的孙锦所代表的海斯凯尔成功获得了今年的Demo God大奖。孙锦所展示的是一款名为 FibroTouch的肝脏健康无创诊断系统,可以无创、快速,同时保证较高准确率地进行肝脏健康检测。

“又红又专”的创业方向

清华大学有条传播甚广的育人理念:又红又专。放到当下的语境中,孙锦把这句话理解成,既有较大的社会意义,又能和自己所学专业有较好的结合。因此在技术的落地上,三个人所研发的第一款产品选择了有庞大受众的肝脏健康检测市场。

肝脏的纤维化是个缓慢而“沉默”的过程。当肝脏受损到一定程度,各种致病因子便会导致肝内结缔组织的异常增生,从而造成肝内弥漫性细胞外基质的过度沉淀。这种沉淀会让原本柔软的肝脏逐渐失去弹性,发展到后期,就有可能逐渐转为肝硬化甚至肝癌。

孙锦引用了一句来自中医的比喻来形容肝脏纤维化的过程:健康的肝脏像口唇一样软,纤维化之后则会变得像鼻尖一样韧,而硬化后的肝脏甚至会像额头一样硬。

肝脏纤维化是肝脏慢性疾病发展到肝硬化的必经之路,但这个过程的“沉默”之处在于,肝脏本身没有痛觉神经。也就是说,当肝脏受到损伤甚至开始纤维化的时候,除非是表象明显的病毒性肝炎,那些由于酒精、脂肪、自身免疫系统缺陷所造成的肝脏损伤并不会给人带来特别明显的痛觉。很多人在发现肝脏不适时,肝脏的纤维化就有可能已经发展到了中后期。

因此对患者来说,能够在肝脏纤维化的中早期得到医疗手段的干预就显得非常重要。美国的肝病学术专家Hans Popper教授也曾公开表达过这样的论断:“谁能阻止或延缓肝脏纤维化的发生,谁就将治愈大多数慢性肝病。”

在当下的临床检测中,对肝脏纤维化的检测主要有以下几类。一种为血液化验,在医院通常被称为“肝纤四项”,即通过对血液中某四项指标的检测来判断纤维化,但这种检测方法的缺陷是灵敏度不高,也就是说在肝纤维化早期,这些指标的变化并不明显。另一种目前应用较广的是肝脏活组织病理学检查,通常被称为“肝穿刺”,像一个有创的小手术一样,医生会通过穿刺针切取小段肝组织放到显微镜下观察,来判断肝纤维化程度。由于检测的准确度相对理想,肝穿刺也通常被当做肝脏纤维化检测中的“金标准”;但由于是有创检测,肝穿刺在临床的应用有一定的局限性。

让三个人萌发创业冲动的瞬时弹性成像技术开始应用于2003年,由法国学者Sandrin等人提出。这种技术主要基于瞬时低频剪切波的传播速度同传播介质弹性相关的原理,应用到人体检测中,可以通过低频剪切波在人体器官中的传播速度来计算器官的弹性程度,从而判断出相应的纤维化程度。因为其检测方法的无创便捷,和肝穿刺相比,瞬时弹性成像技术在肝脏纤维化的普通人群筛查、患者长期随访方面都更有优势。

超过150家医院正在使用

2010年底,在清华大学附近的一间不到10平方米的实验室里,三个人研发的第一台诊断系统的工程样机诞生了。从菜市场买来的一块块猪肝,则成为这台工程样机最初的试验品。

瞬时弹性成像技术诞生后便被应用到人体脏器的弹性检测中,其中肝脏纤维化检测是一个很重要的应用方向。和市面上已有的产品不同,海斯凯尔最终所推出的FibroTouch是全球第一台具有影像引导功能的无创肝脏纤维化检测设备,在瞬时弹性成像技术的基础上加入了二维影像技术。

也就是说,在实际检测中,FibroTouch所具备的影像引导功能可以在检测屏幕上显示出人体内部肝脏的具体位置,从而锁定待检测的肝脏组织,然后再利用低频剪切波技术进行无创的肝脏纤维化检测。因为有了影像的引导,在检测时可以避开人体大血管、囊肿和结节等组织的干扰,再加上对探头技术和检测算法的优化,FibroTouch将检测速度从传统技术的7~8秒缩短至1秒钟,在准确度上也能够达到和肝穿刺结果90%以上的一致率。

为了让产品有更广的应用空间,海斯凯尔在FibroTouch中还加入了对脂肪肝的检测,以适应脂肪肝患者这个日益扩大的人群。用FibroTouch进行的每次检测都会生成肝脏纤维化程度和脂肪肝程度两项结果。

在结果的呈现上,FibroTouch则是用具体的数字来表示肝脏纤维化和脂肪肝的具体程度,把之前肝穿刺时相对模糊的轻度、中度、重度的纤维化程度量化为具体的数字,从而方便医生进行清晰判断和患者复查。

据孙锦介绍,FibroTouch的售价比同类产品的价格降低了近20万元;在2013年产品正式推向市场之后,目前已经有超过150家医院在使用这款诊断系统,其中有一些是租借使用。

选择肝脏检测作为切入点是因为,无论在世界范围还是在中国,肝损伤存在的人群基数都非常大。而在接下来,孙锦还表示,海斯凯尔还将把这项技术应用到别的器官检测领域,比如心脏、肾脏、血管等,以此来拓展更大的市场空间。

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