今日头条为何投资贩卖图片的传统公司?这是一个关乎技术和方略的问题

今日头条宣布,战略投资图库站点东方IC。

对于业界而言,这个投资对象可能有些陌生,但今日头条的投资行为,却是有迹可循的。

在今日头条的官网上,一个名为「图虫」的摄影社区长期占据菜单一栏,甚为显眼。

根据今日头条的说法,「图虫」是一个用来对接内容创作者的供应平台,属于一站式版权分发的做法。

最近一年以来,今日头条还推出了孵化器(办公)、法务(维权)、签约(奖金)、基金(投资)等多项围绕「内容创业」的服务,就像Android之于Google是为了让智能手机更加普及从而加大后者与用户的接触面积一样,今日头条的布局逻辑也是极尽可能的降低内容生产的难度,最终哺乳今日头条这款应用的内容库存及输出。

这也充分诠释了「生态」的意义:想要土地富饶,就必须要关心除了粮食作物之外的整体植被的健康程度。

文字、图片、视频三大内容形式相辅相成,版权门槛依次渐长。不过,由于今日头条的内容依然以资讯为主,传统意义上的视频版权——电影、电视剧这些——与它关系不大。因此,三大内容形式里,就只剩下了图片这座堡垒尚未被完全攻克。

图片的商业化,历史悠久。自从印刷术出世以来,写实流派的画家就热衷于采购照片版权,并以其为基础进行绘画创作。

媒体行业的繁荣及全球化,让图片的流通和买卖有了机会成为规模化的一门生意,更是产生了Getty Images这样通过数百次并购获得极大的版权存量并成功上市的巨头级图库。

只是,随着Flickr、Tumblr和Instagram等互联网产品的兴起和更迭,仅是销售图片版权已经不再足以支撑图库运营方「躺着挣钱」的理想,尤其是在智能手机开启全民拍照时代之后,图片资源——即使是优质的——的垄断时光去而不返。

得到今日头条注资的东方IC也是一个商业性的图片服务商,传统媒体和广告公司构成了它的主要客群,除了代理国际图片社的在华版权之外,雇佣专职摄影师生产图片资源也是东方IC的运营机制之一。

显然,在突破传统玩法的选择里,将原本视作洪水猛兽的互联网公司当作一个可能的合作伙伴,是这类图库站点的被动转变。就像纽约时报的CEO马克·汤普森曾针对传统媒体行业对互联网的态度所作出的精炼评价:“Yes.There’s risk. But there is danger of staying outside the party.”(是的。参与游戏或许会有风险,但置身事外一定更危险。)

而在今日头条这边,如「图虫」等自建图片资源银行的做法并不容易,它和大的图库之间存在绝对值的差距,且过度费心于此,也背离了今日头条在主营业务上的专注性。

二者相互依存,也就有了资本交易的可能。

仅是将这笔投资当作今日头条试图解决其在内容分发路径中的版权问题,或许还是有些小题大作。

根据今日头条运营团队的说法,尽管读图已是不可磨灭的阅读趋势,但在今日头条的产品统计里,图片依然是文字和视频的附属品,分发效率极低。

这是一个关乎技术和方略的问题。

技术问题,在于图片识别。

印象笔记的高级帐户有一个功能,即支持搜索图片中的文字,比如保存一张书页的照片之后,能够通过搜索书页上的关键词,进而找到这张图片。

但在多数图库产品当中,连这种最简单的OCR(光学字符识别)都没有应用,依赖编辑对图片的人工分类、打上标签、加工提炼等工作,最终便于客户在搜索引擎中挑选。

这也是技术应用之前、人力所能实现的最高价值,今日头条经由投资而非采购拿到的图片资源,也等同于拿到了这些虚拟资产,仅是Tag一项,就能对今日头条识别和分发图片起到非常大的帮助。

而增加图片的曝光率,则也有利于东方IC的销售能力。据说,商业图片服务商的新增客户渠道,有大约30%是在平面媒体上看到图片的来源标注之后按图索骥的上门求购——比如某4A公司想要购买一份报纸上的足球摄影照片作为广告制作的素材——也就是说,接触潜在客户的方法之一,就是尽量加大信息的供给。

要知道,除了16万个头条号之外,今日头条的内容生产方还包括两千余家专业媒体,其中的商业机遇,不言而喻。

至于方略问题,在于今日头条所一向标榜的「不是新闻客户端」的定位,这意味着它需要持续扩充内容厚度,而对「创作者」的定义,也不能限于所谓的「文字工作者」,广泛意义上的摄影师群体同样是「统战」目标。

在摄影行业,照片无法被定价是一个经年累月的弊病,虽然文字可能也有相似的待遇,但是后者在广告和公关的「加持」下已经有了很大的改观,所以内容创业风生水起,主要提携的还是文字与视频,图片的价值仍遭漠视居多。

即使是东方IC这种专业机构,在给图片定价时也相当「强势」,基础价格极为微薄,摄影师的收入通常取决于图库能否将自己的图片多次销售出去。只是聊胜于无,对摄影师而言,这是当前所剩不多的变现手段。

今日头条既然能给自媒体「开工资」——「千人万元计划」——那么在为摄影师提高收入水平的事情上做一点儿微小的工作,也不是不可能。

总的来看,今日头条越来越接近一个内容产业的巨型造血机器,它正在应验张一鸣所讲过的「创作与分发分离」的趋势,在「水电煤」的提供上表现出了贪心而优渥的一面,用热汤而非皮鞭使人留在房间里创作不息。

阑夕微信公众号:TECHREAD

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