马斯克卫星事业最强对手倒下:孙正义连连加持后烧掉34亿美元,上周还在发射卫星,受新冠影响无奈申请破产

2020-03-29 11:25

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编者按:本文来源微信公众号量子位,作者乾明 鱼羊,创业邦经授权转载。

上周六还在发射卫星,这周六就申请破产。

马斯克旗下 SpaceX 星链最大竞争对手 OneWeb,破产消息传来,令人猝不及防。

为何会在这个时候倒下?

据《金融时报》报道,压死这个已经融资近35亿美元的商业卫星公司的最后一根稻草,是金主爸爸软银,在新冠面前自顾不暇,给不出钱来了。

去年开始,软银就被一系列不良投资困扰。愿景基金报告称,软银在 2019 年第三季度就亏损了 88 亿美元。

新冠肺炎疫情爆发之后,情况更加严峻。

知情人士称,新冠病毒大流行和由此引起的市场动荡使得 OneWeb 和软银之间 20 亿美元投资的谈判破裂。

于是,遣散员工,申请破产。

说好的 650 颗卫星,结局之时,只送上天了 74 颗。

资金断裂,固然是 OneWeb 倒下的直接原因。但归其根本,还是——

烧钱太狠,技术却没跟上,根本就是个“无底洞”。

马斯克星链计划劲敌

作为唯二两家正式批量部署了低轨道通信卫星的公司,OneWeb 一直被视作马斯克 SpaceX 的劲敌。

OneWeb 成立于2012年,由曾被评为美国“电信领域最具影响力人物”的技术企业家 Gregory Thane Wyler 创办。

在最初的设想中,OneWeb 计划运营至少650颗卫星,以使其宽带服务覆盖全球。

2015年,OneWeb 获得来自高通、维珍集团、空中客车、可口可乐等投资方的 5 亿美元融资。

2016年,孙正义旗下的软银集团入局。在软银领投的这一轮融资中,OneWeb 再获 12 亿美元资金,其中,软银的投资金额为 10 亿美元。

2017年,OneWeb开始制造其第一颗卫星。

2018年,OneWeb 又完成了一轮未公开融资,融资额为 4.5 亿 美元。

2019年2月,OneWeb首次成功发射了 6 颗卫星。

同年3月,该公司获得由软银、高通、Grupo Salinas和卢旺达政府领投的 12.5亿 美元巨额融资,融资总额达到 34 亿美元。

钱烧得正旺,OneWeb 也信心十足:计划从 2019 年 12 月开始每月发射卫星,快速构建卫星星座,希望在 2020 年实现客户演示,并在 2021 年实现全球服务。

而作为 OneWeb 最大的金主爸爸,软银集团总裁孙正义也评价 OneWeb 是一家“非常激动人心的公司”。

软银集团首席运营 Marcelo Claure 则表示,OneWeb“有望成就世界上最大、也是第一个真正的全球通信网络”。

不过,比起 SpaceX 在2019年5月以后的稳定发射——先后将 5 批卫星送入轨道,每批约60颗,OneWeb 直到今年年初才开始批量发射卫星。

2020 年 2 月 发射 34 颗卫星,就在上周(3 月 21 日),又发射了 34 颗卫星。至此,OneWeb 的低轨星座网络共拥有 74 颗卫星。

另外,2019 年 9 月,OneWeb 还陷入了一项诉讼纠纷:Intelsat SA 在纽约州对 OneWeb 和软银提起诉讼,指控两家公司违反合同,欺诈,串谋窃取机密和竞争敏感信息。

Intelsat 曾与 OneWeb 达成一项协议:Intelsat 将使用 OneWeb 的低地球轨道平台来补充其对地静止轨道卫星服务。作为协议的补充,Intelsat 与2015年向 OneWeb 投资 2500 万美元。

Intelsat表示,这项投资使其获得了 OneWeb 在航空、海事、石油和天然气等业务方面的全球独家经销权。

但在2019年,当 Intelsat 正在四个国家市场中推广 OneWeb 卫星容量(satellite capacity)的独家经销权时,却收到了来自 OneWeb 的停售通知。

OneWeb 和软银对此表示,与 Intelsat 就独家容量分配权的谈判从未达成结论。

2017年,软银曾经试图撮合 OneWeb 与 竞争对手Intelsat 合并。但最终因为未获足够 intelsat 债权人支持,这项涉及 140 亿美元的合并计划最终失败。

融资34亿美元后,OneWeb破产消息始末

OneWeb申请破产,其实并不是一个突发的消息。

新冠疫情冲击下,全球经济陷入了低迷状态,很多投资机构都纷纷收紧了钱袋。

对于运营成本高昂、而又打算大批量发射卫星导致成本剧增的OneWeb来说,无疑是雪上加霜。

3月20日,彭博社援引知情人士消息称,由于现金短缺,OneWeb正在考虑下一步如何行动。

摆在他们面前的路有两条,一是申请破产保护,二是“”寻找其他解决方案”。

但第二天,OneWeb竟然照常发射了34颗通信卫星上天,这是其成立以来第三次正式部署卫星。

看似“打脸”了彭博的倒闭报道,但实时证明,这不过是回光返照。

在发射卫星之前,OneWeb发布了一份声明。虽然没有直接回应破产的传闻,但也承认公司出现了问题。

根据ArsTechnica报道,OneWeb在公司的一份声明中,称“日益严格的旅行限制”和“全球供应链终端”,导致发射计划和卫星制造推迟。

与此同时,他们也“做出了一个艰难的决定”:专注于核心业务的同时,裁员。同时,OneWeb的“其他解决方案”,更多的显露出来——向大股东软银求救。

可接连投资失败、同样受到新冠冲击的软银,哪还有心力往这个“无底洞”砸钱?

3月23日,日本软银宣布,将通过出售阿里巴巴、Uber股份等资产的方式,在未来一年筹集至多约合410亿美元资金,以充实其资金储备并偿还债务。

这次之前,也有媒体报道称,软银可能会放弃对WeWork的30亿美元收购要约计划。而据SpaceNews 报道,OneWeb想要部署完成卫星系统,可能需要75亿美元。

有钱的软银,不是没有考虑过投资OneWeb。根据Wired报道,软银此前已经决定再在OneWeb上投资20亿美元,不过在冠状病毒和市场动荡下流产。

金主爸爸不能再提供依靠,留给OneWeb的,就只有申请破产这条路了。

Wired援引知情人士消息称,申请破产保护之后,OneWeb剩下的资产会变成什么样子,现在还无法下结论。

一个相对准确的推测是:OneWeb将保留部分员工继续运营在轨卫星,但公司500名员工的大部分,都会被解雇。

但卫星系统到目前只有74颗,还有6颗测试卫星,距离其648的初步目标还差很远,显然不足以在全球或者大面积范围内提供服务。

接下来它们是否还保持在轨道上,为有限的地区提供服务,还无法给出确切结论。但也有分析称,它们应该还会在轨道上,到期报废的可能性比较大。

马斯克:SpaceX正在努力“不破产”

不知道是不是事先听到了什么风声,在彭博社报道OneWeb考虑破产的前不久,马斯克在美国华盛顿举行的世界卫星大会上,给出了这样一个结论:

猜猜有多少个低轨星座网络最终没有破产?零。

这不是危言耸听,而是残酷的现实。

从上世纪90年代开始,就已经有公司行动起来,发射卫星建立星座系统,提供互联网服务,但最终都破产了。

比如Teledesic,得到了比尔·盖茨的支持,但在2002年破产保护之时,就只发射了一颗卫星上天。

它失败的原因很直接,制造和发射卫星的成本太高了。但就算是发射足够的卫星,并能够提供服务,打造星座系统的公司还要面临盈利的问题,比如铱星公司,就倒在了商业化面前。

1997年和1998年,铱星公司想办法发射了一个由66颗卫星组成的星座系统,而且也能够为地球上的手机提供服务。

但它还是没有逃过破产的命运。因为没吸引到足够多的用户来支持业务,铱星公司在1999年递交破产申请,然后重组。

对于这次倒下的OneWeb,也有业内人士给出了分析。

铱星公司现任的CEO Matt Desch在接受Wired采访时表示,建设一个大型星座系统,是一个资本密集型活动,而且回报不会很快到来,投资者必须要有耐心。

但不幸的是,OneWeb的投资者没有耐心。相比之下,Space X的处境要好得多。

能够重复发射的猎鹰9号,自家的卫星和火箭建设工厂,都让马斯克打造星链的成本和技术难度大幅度降低。

就在3月18日,OneWeb考虑破产的消息传出的两天前,SpaceX还利用一枚重复利用了5次的猎鹰9号,将新一批星链卫星送到了天空中。

至此,马斯克的星链计划,已经完成了第六次发射,在轨卫星总数达到360颗。按照规划,已经可以开始为美国、加拿大部分地区提供卫星上网服务了。

之后,再发射18批卫星,星链的卫星总量达到1440颗的时候,就能够在全球范围内提供服务了。

尽管如此,星链的前路依旧充满不确定性。

一方面,需要更多的资金,马斯克在今年2月份,也表示有意分拆星链业务,单独IPO融资。

另一方面,它能否为自己的互联网卫星服务找到足够的客户以维持业务,还是未知数。

前进的道路上,不缺雄心壮志的玩家,但同样不缺的还有墓碑。

在不能确定的未来目前,就算是充满雄心壮志,语不惊人死不休的马斯克,就算他已经发射了数百颗卫星,Starlink已经能够提供服务。

“钢铁侠”也只能说一句:我们正在努力完成的目标就是“不破产”。

参考链接:

https://www.ft.com/content/8695c459-effd-4b54-8d96-69d8e614f6b4

https://www.wired.com/story/spacex-competitor-oneweb-is-reportedly-bankrupt/

https://arstechnica.com/science/2020/03/oneweb-launches-new-satellites-amid-questions-about-its-fiscal-health/

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