准备买下ZooX的亚马逊,能否念好自动驾驶的生意经?

脑极体 2020-06-19 13:45

编者按:本文来源创业邦专栏脑极体。

作为全球最大的线上零售商和全球第二大的互联网公司,亚马逊正在全球多个国家扮演着相当于国民生活基础设施的角色了。

新冠疫情期间,这一角色的作用更加明显了。当3月初疫情开始在北美蔓延的时候,厕纸、洗手液、消毒液等生活卫生用品的订单如潮水一般暴涨,同时由于民众开始居家隔离,其他订单也全面激增。亚马逊当即宣布在4月底前要在美国额外招聘10万仓储和物流员工,并为此计划要多支付3.5亿美元,以提高欧美各地的小时工时薪。

不过重压之下,亚马逊仓储物流的工作安全问题也在曝出。由于疫情带来的订单激增,亚马逊仓储物流的员工要承受比平时更大的工作压力和劳动强度。随着一些仓库陆续有员工确诊感染新冠病毒,这些仓库员工开始举行罢工抗议,要求亚马逊开始重视员工健康,对仓库进行停工消毒。

而在亚马逊官方看来,他们已经在尽可能为员工提供工作防护和隔离以及感染的带薪病假等福利措施。而为应对激增的客户订单,亚马逊自然希望员工能开足马力加油干,而员工们则要更在意自己的劳动权益和生命健康安全。

在面对内部不断出现的抗议和批评之声,亚马逊用了最简单粗暴的方法,就是开除“话太多的”和“带头找事的”。为此亚马逊高层的例会上还特意讨论此事,要将抗议组织者当做不道德的典型进行负面危机公关。这番会议记录被曝出后又引起新一轮的舆论指责。

真的是进退失据。这不由得让人想起当年老福特在引进生产流水线时候说过的话:

我只需要每个人的一双手,可上帝却送来了一个人。

资本在引入每一项生产要素的时候,都会充分衡量这一要素的投入产出比,而人工成本始终是生产要素中最主要的开销。如果有新的生产工具可以高效地代替人工,任何资本家和企业都会毫不犹豫去尝试。

机器人仓储、无人机配送、无人超市,亚马逊其实在这方面已经走得很远了。近日,媒体曝出,亚马逊正在与硅谷自动驾驶企业Zoox进行深入谈判,欲对其进行收购。这也早已不是亚马逊和自动驾驶企业的首次同框,而这一次如果收购成功,也会让亚马逊在自动驾驶领域的布局更进一步。

亚马逊的自动驾驶的生意的进展如何,未来可能有哪些变数和影响?这正是今天我们要讨论的问题。

亚马逊为何押注自动驾驶业务?

如今,这家全球市值超1.3万亿美元,仅次于苹果和微软的电商平台,已经成为一个超级存在了。对于全球消费者而言,它是一个无所不包的电商平台;而对于众多企业来说,它又是全球最大的公有云计算平台。这两项业务也为亚马逊带来了巨额营收和丰厚利润。

现在,亚马逊又将触角伸向了自动驾驶和出行业务上面,一方面可以帮助原有电商业务建立更为强大高效的供应链和物流体系,也将为云服务提供更庞大的业务场景;另一方面则直接帮助其拓展业务边界,拿到未来最具增长潜力的移动出行服务市场的入场券。

在电商领域,为保证良好的用户体验,亚马逊很早就开始自建物流体系,将配送周期严格控制在2-3天,针对会员用户,更是力求做到次日达。为此,在仓储物流上面,亚马逊在运营中心尽可能部署了自动化分拣机器人和运输AGV机器人用于搬运货架、托盘和包裹,在配送上,亚马逊在全球配备40驾飞机、30000辆货车用于物流配送。这一物流体系连同全球几十万名基层员工和合作伙伴来完成这一每年全球超30亿次的包裹投递工程。

亚马逊实现如此大规模的配送需求,为此要付出巨额的仓储物流费用,就在2020 Q1,亚马逊仅在仓储物流和配送上的支出就达到115亿美元,占据Q1营业成本的26%以上。因此,提升配送效率、缩减物流成本,成为亚马逊寻求技术创新的重中之重。而自动驾驶技术和无人配送将成为其实现物流体系变革的最好选择。

在云服务方面,亚马逊AWS虽然只占其整体营收的十分之一,但却是其增长最快、利润最高的业务之一。在未来云业务增长板块中,自动驾驶产生的天量数据将是公有云争夺的重点。现在AWS已经在为全球主要汽车厂商和自动驾驶企业提供数据管理和数据分析的云服务,数字助理Alexa也正在嵌入到多家整车主机厂的车载娱乐系统中。

亚马逊正在利用自身在云计算、深度学习等方面的优势,正在积极与传统汽车制造商、供应商展开合作。

布局自动驾驶技术既能推动其云业务的发展,又能积极拓展自身在移动出行业务,为未来企业增长开拓广阔领域。

尽管亚马逊在自动驾驶领域起步晚、发声少,但并不意味在自动驾驶领域的投入不足或者动力不够。从近两年的行动来看,亚马逊也正在成为自动驾驶领域的一匹黑马。

为什么亚马逊需要Zoox?

相比较硅谷那些自动驾驶企业,不差钱的亚马逊更擅长低调行事。根据行业人士观察,除整车制造业务之外,亚马逊早已将触角伸入到自动驾驶业务的各个领域。

早在2016年,亚马逊已经组建一个十几人的无人驾驶的技术团队,开展利用卡车、叉车、无人机等无人驾驶运输的技术解决方案研究,以降低物流成本。

据路透社统计,美国专利商标局在2016年12月至2019年5月授予亚马逊的5000多项专利中,至少有210项涉及无人机和自动驾驶主题,以及在汽车相关专利和运输乘客专利上,也有不属于谷歌、苹果以及Uber、Lyft的表现。

这些自动驾驶和汽车相关的自研专利,与亚马逊始终在推动的物流体系自动化密不可分。除此之外,亚马逊针对外部的技术初创公司和相关物流业务的公司的投资也是不遗余力的。

在对交通运输上面,亚马逊去年初向两家初创公司投资了十多亿美元,分别是自动驾驶系统开发商Aurora和电动卡车制造商Rivian Automotive。

Aurora专注开发自动驾驶软件和硬件,能够为不同制造商的车辆进行数据共享,帮助彼此提高自动驾驶能力,未来可以为亚马逊的自动驾驶的长途卡车车队提供技术支持。

Rivia主要产品是纯电动皮卡和SUV,同时它研发的模块化电动底盘几乎能适用于任何汽车。除了成为其投资人,亚马逊还成为其大客户,计划未来3年内订购10万辆电动卡车,用于物流配送。

更早之前,亚马逊还收购了两家物流配送相关的初创公司Canvas和Dispatch。其中,Canvas 是一家仓库机器人公司。利用3D成像等技术能实现机器人在仓库中自动化处理网上订单的派发工作。

Dispatch是提供无人车送货服务的创业公司,无人车可以实现最后一公里的低成本送货。去年1月,亚马逊在美国西雅图正式推出了一款名为“Amazon Scout”无人配送车,正是Dispatch团队收购后的作品。

现在,亚马逊为何会看上这家在2018年估值已达32亿美元的Zoox?

在美国自动驾驶的企业名单里,可以说除Waymo和被GM收购的Cruise之外,Zoox是硅谷成立时间最长、人员规模最大的自动驾驶技术公司了。

(Zoox原型车)

Zoox的商业路线也选择如同Waymo一样,不做汽车制造,而是采取向车厂技术授权和车辆运营的方式建立起自动驾驶的商业体系,其技术路线直接走向了L4级别以上的自动驾驶系统的开发,而且是从零开始的全新研发,其技术方案较Waymo更为激进。比如采取四轮电机驱动的动力系统,去掉方向盘、踏板、刹车功能,还去掉了前后向设计,真正要把汽车变成一个可移动空间。

现在迫于资金压力和在今年大概率遭遇难产的自动驾驶出租车上路计划,Zoox正在寻求一位实力雄厚的买家,而亚马逊成为其中十分有意向的合格买主。

对于亚马逊来说,收购Zoox无疑是自己拿到自动驾驶完整技术的一条捷径。首先Zoox已经拥有了完整的自动驾驶系统方案,其自动驾驶测试车辆已经在加州DMV授权的道路测试上顺利地跑了三年。甚至在2018年底,Zoox的自动驾驶汽车已获得加州的自动驾驶打车服务运营牌照,这意味着Zoox可以为加州居民提供自动驾驶出行服务了。

如果成功收购Zoox,亚马逊将极大提升在无人货车配送方面的技术能力,由于Zoox独特的自动驾驶运输设计方案,更适合在人流车流密集的城区和狭小的街道提供货物配送。同时,Zoox自动驾驶出租车业务,也将帮助亚马逊为未来涉足移动出行服务进行提前布局。

亚马逊能否念好自动驾驶的生意经?

对于有些姗姗来迟的亚马逊,自动驾驶业务是否能够取得真正成功?

我们首先最主要的是理解亚马逊一直以来的商业模式。作为电商平台起家的一家技术公司,其核心本质不是在于售出一件件商品来赚取利润差,而是致力于建立一套高效运转的系统,提供接近于水电气一样的基础设施服务,让任何可以上网的人都能享受到网上购物的便利。

一旦系统建立,用户和流量就会像滚雪球一样不断变大,亚马逊正是要从这种“超低价+ 巨量+ 微薄利润”的模式中赢得市场的胜利。所以,尽可能压低整个系统的运行成本,就成了亚马逊企业的宿命。

虽然目前亚马逊在整体的收入上有所提升,但是其在运输成本上的增加则更为明显。去年三季度新增了10万员工主要就用于物流和配送领域,以改善包裹交付质量。而今年疫情期间也同样新增了10万员工,帮助处理暴增的网上订单。人力成本的上升还有开头我们提到的员工冲突带给亚马逊的公关危机等问题,将迫使其不得不寻求更高效的解决方案。

如果能真正实现自动驾驶的货物运输、无人货车和无人机配送,从长远来看,将极大降低亚马逊电商的运输成本压力。从上面一系列表现来看,亚马逊在这一方面的投入也可谓不遗余力,最关键的是拥有者巨大现金流的亚马逊,更加没有停滞不前的可能。

反过来,目前无人驾驶的商用除了像Robtaxi这类公共出行场景,最合适的就是城市的低速货物配送场景。如果亚马逊未来能够大规模铺开相关无人车配送业务,将会对整个自动驾驶产业上下游产生巨大的激励放大效应。

那么关键问题是,亚马逊会不会自己造车,或者收购拥有造车能力的企业呢?按亚马逊的商业逻辑,大概率应该不会。

作为自动驾驶业务中最重度模式,亚马逊没有必要将自己陷入到整车产品的生产销售计划中,其优势正是在于建立像电商物流、云计算一样的技术平台,来实现货物流、数据流以及未来的出行流量的高效低成本运转。

有业务变革动力,有技术创新的积累,也有足够的资本,亚马逊在实现自动驾驶的商业应用部署上面,将有很大的赢面机会。

当然,受疫情黑天鹅的影响,亚马逊在自动驾驶领域的推进速度可能也会受到一定影响。现在,其对Zoox的收购仍在谈判阶段,结局未定。

现在改善基层员工的工作条件以稳定军心,保证终端仓储物流和配送能力,仍然是亚马逊当务之急。但是亚马逊在推进自动驾驶技术,完善整个物流平台系统的革新上,则必然是一件闷声进行,但一旦实现完成布局就会快速普及的事情。

对于亚马逊的基层员工以及同类型从事基础工作的人们来说,这可能既是一件庆幸之事,也是一件不幸的事。庆幸处在于可以减轻很多日常工作量,不幸之处在于有人会失去工作机会。

技术发展一直以来有一个趋势,那就是它在尽可能地延伸到那些人类存在抱怨的地方。一旦你对某个工作心存不满,很可能就有一个机器或者工具站在不远处。

本文为专栏作者授权创业邦发表,版权归原作者所有。文章系作者个人观点,不代表创业邦立场,转载请联系原作者。如有任何疑问,请联系editor@cyzone.cn。

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