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辞掉美国终身教职,他用4年时间将公司做成独角兽

创业邦 2022-11-29 12:00

如何让投资人持续相信“魔法世界”?

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来源丨创业邦 ID:ichuangyebang

作者丨三 水

编辑丨昝立永

图源丨图虫创意

11月中旬的一天,阿Ling正在招聘网站上找工作,忽然接到HR的视频面试邀请。打开视频,阿Ling发现屏幕另一端的HR长相有些不一样,完美中又透着一股亲和力。

好像哪里不太对?来不及细想,对方便开始询问起阿Ling的简历细节。一番交谈过后,阿Ling额头沁出一层汗珠:HR抛出的几个专业问题让人忍不住紧张,这次面试一点都不简单。

“感谢您参加此次面试,面试结果将于12月前反馈。稍后请您为此次面试体验打分,再见。”

这是柴金祥想象中虚拟人HR工作的场景。

柴金祥是谁?魔珐科技公司的人喊他“教授”,行业里的人尊称他为“前辈”,投资人将他定义为元宇宙独角兽公司的创始人。

创业前的柴金祥是美国工科学校TAMU(得克萨斯农工大学,世界百强名校)计算机科学和工程系终身教授。在决定创业前,柴金祥已先后在SIGGRAPH(美国计算机协会计算机图形专业组组织的计算机图形学顶级年度会议)发表过20篇有关人工智能+图形学的研究论文。

他本人亦是一名连续创业者,2016年第二次创业时成立了魔珐科技。

早在魔珐科技成立前一年,便有投资人找到柴金祥想要主动投资。如今,这家成立时间不过4年多的公司,却已完成四轮数亿美元融资。投资方包括红杉资本、软银远景、五源资本、北极光创投等。

今年4月,魔珐科技刚完成了1.1亿美元的融资。据魔珐科技透露,完成新一轮融资后,其已成为新晋独角兽。

魔珐科技凭什么能持续获得投资人的关注?创业邦独家采访到魔珐科技创始人兼CEO柴金祥。

从高校终身教授到连续创业者

创业邦:2013年您第一次创业,第一站为什么会选择虚拟衣柜?

柴金祥:2013年正好是国内电商蓬勃发展期,服装行业是其中重要的组成部分。我当时的考虑是,网购衣服并不能像线下实体店一样能够试衣服。这背后是藏着用户线上试衣的需求。而且线上试衣需要用到图形学技术,这恰好是我研究多年且擅长的领域。

创业邦:后来为什么没继续做下去?

柴金祥:虚拟衣柜的技术很先进,不过却面临难以实现规模化、商业化的问题,很多用户并不愿意为线上试衣买单。我就开始考虑,是不是该转换方向。

犹豫的时候, 一家影视动画公司找到我,说希望能解决动画制作的相关问题。这家影视动画公司一直在用国外的相关技术,但效果并不理想。还有一家游戏公司也通过其他教授找到了我,提出类似的需求。

这些需求让我意识到,虚拟衣柜只是电商产业链条上的一点,想要实现技术更大的价值必须将眼光放长远。

做长内容的动画和游戏行业需要我们的技术,那么将来呢?将来如果有虚拟短视频、虚拟综艺、虚拟直播的形式出现该怎么办?这些技术该如何落地?

所以,我做了两个重要决定:辞掉在美国终身教授的职位,二次创业做虚拟人。

创业邦:为什么第二次创业时选择辞去美国高校终身教授的职位?

柴金祥:当时创业的决心很大,想实现技术改变世界的愿望。另外切入虚拟人赛道对我而言是一件很重要的事情,必须要全力投入。

如何让投资人持续相信“魔法世界”

创业邦:虚拟人创业初期的市场环境如何?

柴金祥:2018年初,我们做这件事情的时候,还没有元宇宙的概念,最大的挑战是让团队、市场和投资人相信这个行业和赛道。当时,国内做虚拟人方向的公司寥寥无几,而我们想要做的不只是让大家相信虚拟人赛道,而是提升虚拟人技术。

创业邦:您认为投资人为什么愿意提前一年投资魔珐科技?

柴金祥:投资人在天使轮阶段更多的是看团队。当时我们的成员多半属于整体图形学+人工智能的融合背景加持,这在当时比较稀缺。我博士期间做的就是这两个方向的研究,工作后带学生也是这个思路。魔珐科技初创团队中就有不少是我的学生和曾经一起做研究的伙伴。

创业邦:后面的融资历程顺利吗?

柴金祥:刚开始,团队融资过程相对比较顺利,等到团队B轮融资时就没那么容易了。那时候,被投资人问及最多的问题便是,“你做的事情商业化价值体现在哪里?”当然,直到现在这个问题也还是大家关注的重点。

创业邦:对于投资人和行业的疑问,您是怎样考虑的?

柴金祥:魔珐科技刚成立时,我就在想,一个成熟的虚拟人,一定能够直截了当地为客户创造价值。它有清晰的指向性,或是为存在痛点的行业、场景提供解决方案;或是能在与真人配合、替代工作中起到降本增效的作用。

所以,开始我们是面向B端,以技术+产品的方式为行业赋能。那时候更多在做定制化的项目,不过我相信,只要能够实现规模化、形成自己的壁垒,一定可以实现商业模式的升级。

做出标准化产品后,我对公司商业模式的思考又发生了新的变化。站在市场的角度来看,公司的商业模式应该在规模化、高技术壁垒、高毛利的基础上形成一个平台化的生态。简单来说,魔珐科技的平台像是一个线上商城,不再只面向特定的B端用户提供产品,行业相关的开发者、其他公司都可以在平台上选购产品。

创业邦:对于您对上述商业模式的思考,投资人怎么看?C轮融资的时候,他们问得最多的是什么问题?

柴金祥:他们的关注焦点是发生了变化的。今年C轮融资的时候,很多投资人都在问我关于内容载体和交互升级问题。

这个问题我解释一下,在移动互联网时代,视频是最大的内容载体,它把很多之前用图文做的东西变成了视频。在元宇宙时代,虚拟人便可以将原本用视频乃至需要线下连接信息的方式重做一遍,如发布会、展览、销售、培训、招聘等。

因此,虚拟人行业会迎来重塑。从B端来看,未来可能每家企业的网页都会升级成为基于虚拟人的视频交互新形态;从C端来看,每个人可能都会有一个虚拟人分身。

创业邦:作为行业的先行者,对于想要切入虚拟人赛道的创业者您有哪些建议?

柴金祥:首先,做企业和做其他事情是一样的,一定要给你所在的行业、目标客户或者用户带来价值。而不是因为某个概念大火,能赚钱,便蜂拥而上。创业还是要以价值驱动,在我看来这很重要。

其次,当下各种概念层出不穷,有人做NFT,有人做虚拟人,有人做虚拟偶像,有人做虚拟演唱会。很多公司是跟风大过思考。如果想要切入这个赛道,你得想清楚,进来是为了解决什么问题、行进路径是什么。从这个角度来看,创业和做研究很像,常思、常新。

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